Nieve blanca y … ¿rosa?

Cuando pensamos en la nieve siempre le adjudicamos en el adjetivo blanca, por eso, cuando vemos paisajes nevados cubiertos con nieve rosa nos parece una imagen irreal, perteneciente a un mundo de fantasía, pero es muy real y tiene una explicación científica.

Durante miles de años ha sido un misterio para cuantos no solo han podido contemplar su rareza, sino también comprobar que la suela de su calzado se teñía de rojo; se ha especulado sobre su origen y propuesto varias causas ¿depósitos de hierro? ¿hongos?… ahora conocemos la causa que produce este tipo de nieve: un alga denominada Chlamydomonas nivalis.

El fenómeno en la historia

nieve rosa watermelon snow

En el siglo IV a. C. el filósofo griego Aristóteles (348-322 a. C.) mencionó este curioso fenómeno en sus estudios sobre naturaleza (Parva Naturalia), es el primer testimonio escrito sobre su existencia.

El naturalista y geólogo suizo Horace Bénédict de Saussure (1740-1799), considerado el fundador del alpinismo se encontró con nieve de este color en los Alpes en 1778 y atribuyó la causa a un hongo, y un año después describió el fenómeno en Voyages dans les Alpes.

En 1818 una expedición inglesa descubrió nieve rosada en la costa noroeste de Groenlandia, cuatro barcos zarparon de Inglaterra buscando el Paso del Noroeste y trazar la costa ártica de Norteamérica, pero las inclemencias del clima obligaron a la expedición a retornar a su destino. El capitán John Ross constató nieve rosada surcando los acantilados en el Cabo York, llevaron muestras a Inglaterra. El diario “The Times” se hizo eco de la noticia y de las investigaciones hechas a tal efecto, se atribuía la causa al hierro proveniente de meteoritos asentados en la superficie. John Ross (1777-1856) publicó ese mismo año List of Plants collected by the Officers, &c., in Captain Ross’s voyage, on the coasts of Baffin’s Bay, un relato de su viaje con un apéndice escrito por el botánico escocés Robert Brown (1773-1858) en el que se atribuyó la causa del color rojo de la nieve a un alga.

En 1819 el biólogo austríaco Ferdinand Bauer (1760-1826) describió las células encontradas en la nieve de color rojiza, se trataba de organismos unicelulares, cloroplastos de algas.

A finales del siglo XIX se atribuyó el fenómeno a floraciones de algas microscópicas.

El fenómeno de la nieve rosa fue estudiado meticulosamente por la botánica húngara Erzsébet Kol (1897-1980), a mediados de los años veinte comenzó a publicar los estudios científicos llevados a cabo sobre el tema, durante casi cinco décadas estuvo recibiendo muestras de casi todo el planeta.

¿Dónde se puede encontrar este fenómeno?

montañas nieve rosa

Este fenómeno se ha constatado en zonas de alta montaña, en diversas partes del mundo, incluso en África, la creencia común durante muchos años era que el tipo de alga que causa la nieve rosa no se encontraba en este continente, hasta que se constató en 1998, gracias a la expedición formada por el biólogo Brian Duval, Edilma Duval y Ronald W. Hoham, quienes hallaron muestras en el monte Neltner en Marruecos. Esta misma expedición encontró muestras en el Pico de la Veleta, en Sierra Nevada (España), su color era más anaranjado, pero tras su estudio, determinaron que pertenecían a una especie no identificada de Chlamydomonas.

Actualmente el fenómeno de la nieve rosa más conocido es el que se produce en Estados Unidos, concretamente localizado en la Sierra Nevada de California y en las montañas de Colorado, donde el fenómeno se conoce como “Watermelon snow”, no solo por el color, sino porque aseguran que su sabor se asemeja al de la sandía. Quienes han probado esta nieve también aseguran que su ingesta en exceso produce una diarrea rosada.

Después de esta introducción y el repaso histórico, ha llegado el momento de conocer al alga responsable de este fenómeno:

Chlamydomonas nivalis

Chlamydomonas Nivalis

Es un alga verde, la mayoría de algas de aguas dulces no pueden sobrevivir a hábitats fríos, pero la Chlamydomonas nivalis tiene la peculiaridad de ser criofílica, su hábitat es muy frio, vive en el interior de las capas de nieve en estado vegetativo y son de color verde, pero en primavera la nieve empieza a derretirse y las radiaciones de rayos UV alcanzan elevados niveles, despide unas células verdes con flagelos que viajan hasta la superficie de la nieve, una vez arriba pierden sus flagelos y parte de ellos forman como una capa o pared de células en reposo con un pigmento carotenoide llamado astaxantina. Este pigmento es rojo brillante y sirve de protección de la radiación ultravioleta intensa, pero permite el paso de otras longitudes de onda necesarias para realizar la fotosíntesis, actúa como un filtro solar. Otras células pueden funcionar como gametos, fundiéndose en pares para formar cigotos.

Estas floraciones de algas pueden alcanzar unos 25 centímetros de profundidad, a veces se acumulan en depresiones en la nieve, se les llama tazas de sol, estas floraciones contribuyen a acelerar el índice de fusión de los glaciares y los bancos de nieve.

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DUVAL, B., DUVAL, W. & HOGAM, R.W. Snow algae of the Sierra Nevada, Spain and High Atlas Mountains of Morocco. Int. Microbiol [en línea]. 1999, 2, 39-42. [Consulta: 10-10-2015 ]. Disponible en: Snow algae of the Sierra Nevada, Spain and High Atlas Mountains of Morocco

“Red snow from the Arctic regions”. The Times. December 4, 1818. p. 2.

REMIAS, D., LÜTZ-MEINDL U. & LÜTZ C. Photosynthesis, pigments and ultrastructure of the alpine snow alga Chlamydomonas nivalis. Eur J Phycol [en línea]. 2005, 40, 259-268. [Consulta: 10-10-2015]. Disponible en: Photosynthesis, pigments and ultrastructure of the alpine snow alga Chlamydomonas nivalis

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