Relámpago del Catatumbo

Este fenómeno meteorológico no es extraño en sí mismo, tormentas con rayos, relámpagos y truenos son habituales en todo el planeta, la particularidad reside en la frecuencia de este fenómeno, que fue reconocido oficialmente en 2014 por la lista mundial de Récord Guinness como el lugar con “más alta concentración de rayos en el mundo”. Catatumbo produce unos 1,6 millones de relámpagos por año, con un promedio de 250 rayos por kilómetro cuadrado (el segundo lugar lo ocupa la localidad de Kifuka, en la República Democrática del Congo, con 158 rayos por kilómetro cuadrado).

¿Dónde se localiza?

En la cuenca del lago de Maracaibo en Venezuela, especialmente en la zona sur del lago y en la cuenca inferior del río Catatumbo. La zona de desarrollo es muy extensa, entre las coordenadas de 8º 30′ y 9º 45′ de latitud norte y los 71º y 73º de longitud oeste. Las tormentas se producen en diversos lugares de esta zona, pero vistos a una cierta distancia, parecen estar agrupadas en una única tormenta, de ahí que el fenómeno se conozca popularmente como Relámpago del Catatumbo, aunque lo correcto sería denominarlo en plural.

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¿Cuándo se produce?

Aunque los Relámpagos del Catatumbo se producen a lo largo de todo el año, son más visibles en octubre y noviembre, y menos frecuentes en enero y febrero. A veces, durante sequías acentuadas pueden desaparecer temporalmente. Las tormentas que producen estos relámpagos tienen lugar por la noche, según investigaciones del Centro de Modelado Científico de Universidad del Zulia,  suelen ocurrir entre las 7 pm y las 5 am. El número de noches al año es variable, pero puede llegar a unas doscientas sesenta veces al año.

Catatumbo lightning relampago

 

Estudios sobre el fenómeno y explicación científica

El primer testimonio escrito de este fenómeno data de 1597, Lope de Vega lo mencionó en el poema épico La Dragontea, que narra la derrota del pirata Francis Drake por el alcalde de la localidad Nombre de Dios, Diego Suárez de Amaya.

Siglos más tarde, el naturalista prusiano Alejandro de Humboldt (1769-1859) y posteriormente el geógrafo italiano Agustín Codazzi (1793-1859) describieron el resplandor continuado de los relámpagos.

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Fue ya en la segunda mitad del siglo XX cuando el científico Andrés Zavrostky y otros investigadores de la Universidad de los Andes realizaron varias expediciones a la zona, llegando a la conclusión de que las tormentas se originaban por el choque de corrientes de aire frías y calientes, atribuyendo también al uranio existente en la zona como agente causante del fenómeno, aunque esta teoría es solo una conjetura, no está demostrada.

Entre 1997 y 2000, el equipo de la Universidad de Carabobo, encabezado por Nelson Falcón, tras realizar varias expediciones, identifican al metano como principal agente causante de los Relámpagos del Catatumbo, este gas se asocia a la actividad electroatmosférica, el metano de la zona proviene de las ciénagas del sur del lago Maracaibo y de las fisuras en el manto rocoso de la cuenca del lago.  Actualmente no se cree que el metano juegue un papel relevante en la formación de estas tormentas.

El Centro de Modelado Científico investiga el fenómeno y realiza expediciones a la zona desde 1998. En abril de 2015, junto a la participación de otros organismos como el Centro virtual de Meteorología y el International Research Institute for Climate and Society, lanzaron globos meteorológicos equipados con registradores autónomos “Icaros” para registrar la presión atmosférica, la temperatura y la humedad a diversas alturas durante períodos de varias horas desde dos localidades y durante cuatro días. Los datos recabados servirán para ayudar a comprender mejor el fenómeno y ayudar a la prevención de posibles daños en el futuro.

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Actualmente los meteorólogos siguen investigando el motivo que origina esta actividad tormentosa tan concentrada, pero la hipótesis más aceptada  está relacionada con la orografía.  Los alisios, vientos cálidos del noreste procedentes del Caribe, soplan sobre las aguas del Lago Maracaibo, una gran bahía semicerrada y salobre; estos vientos penetran hacia el interior del lago por la tarde, cuando la evaporación es mayor, después se encuentran con dos ramales de los Andes, al noroeste con la Serranía de Perijá y al sur del lago con la Cordillera de Mérida.

Ante estos obstáculos orográficos y el choque con el aire frío procedente de los Andes, los vientos se frenan, ascienden y producen grandes nubes de desarrollo vertical, concentradas en la cuenca del río Catatumbo, produciéndose en la zona las tormentas que originan las numerosas descargas eléctricas, que oscilan entre dos y diez kilómetros de altura.

Consecuencias de los Relámpagos del Catatumbo

Los rayos producidos por estas tormentas suelen tener lugar dentro de las nubes, pero en ocasiones llegan a la superficie terrestre, ocasionando pérdidas humanas, de ganado y de bienes materiales.

Las tormentas eléctricas producen una gran cantidad de ozono, un tema muy debatido es la teoría de la contribución de este fenómeno a la regeneración de la capa de ozono del planeta, en principio podría pensarse en el beneficio producido por estas tormentas tan continuas y abundantes, pero para llegar a la capa de ozono necesitaría un mínimo de seis meses, y este gas es inestable, tiende a transformase en otros compuestos en cuestión de horas.

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Leyendas e impacto social

Los indígenas de la zona han explicado el origen de estos relámpagos de diversas formas, para la etnia wari el resplandor de los relámpagos proviene de la concentración de multitud de cocuyos o luciérnagas que se reúnen por la noche para rendir tributo a los padres de la creación; los yucpas y los wayúu consideran este continuado resplandor con la luminosidad con los espíritus de los guajiros caídos.

En la historia de Venezuela se le otorga relevancia, los relámpagos han evitado dos invasiones, la primera fue bajo dominio español en 1595, evitó el saqueo del pirata inglés Francis Drake al permitir vislumbrar el acercamiento de la flotilla del pirata inglés Francis Drake. La segunda ocasión ocurrió durante la guerra por la independencia en 1823, la luminosidad de los relámpagos sirvieron de faro para la fuerza naval del almirante José Prudencio Padilla, logrando derrotar a la armada española.

Es un elemento importante de la cultura venezolana, sobre todo en el Estado de Zulia, su bandera incluye un rayo como símbolo del fenómeno y su himno oficial incluye una referencia al relámpago. En 2005 fue declarado  Patrimonio Natural del Zulia en 2005.

La contemplación del cielo nocturno iluminado por los relámpagos durante más de la mitad del año es sin duda un reclamo para el turismo, también atrae a numerosos científicos que siguen investigando el fenómeno. Actualmente se ha solicitado el reconocimiento de los Relámpagos de Catatumbo como Patrimonio de la Humanidad de la Unesco. En el caso de lograrlo, se convertiría en el primer fenómeno meteorológico en conseguirlo.

Para finalizar, en el siguiente vídeo podemos ver un minuto de la tormenta eterna venezolana:


GÓMEZ Torres, Rafael. Científico de la Nasa a PANORAMA: “Relámpago del Catatumbo es impresionante”. Panorama [en línea]. Publicado en 15-05-2016. [Consulta: 13-05-2016]. Disponible en: Catatumbo

Las 10 cosas que debes saber sobre los Relámpagos del Catatumbo. Panorama [en línea]. Publicado en 06-04-2015. [Consulta: 14-05-2016]. Disponible en: Relámpagos del Catatumbo

MADDICKS, Russell. Catatumbo: el rincón de Venezuela donde caen 1,6 millones de rayos por año. BBC Travel. [en línea]. Publicado en 15-05-2016. [Consulta: 13-05-2016]. Disponible en: Catatumbo

FALCÓN, NELSON. Sobre el origen y recurrencia del relámpago del rió Catatumbo. Faraute de Ciencias y Tecnología [en línea] 2006, vol. 1, no 1, p. 40-49. [Consulta: 13-05-2016]. Disponible en: Catatumbo

FALCÓN, Nelson, et al. Microfísica del relámpago del Catatumbo. Ingenieía UC [en línea] 2000, vol. 7, no 1. Publicado en 15-05-2016. [Consulta: 13-05-2016]. Disponible en: Microfísica del catatumbo

FALCÓN, Nelson, et al. Modelo electroatmosférico del relámpago sobre el río Catatumbo. Ciencia [en línea]  2000, vol. 8, no 2. [Consulta: 14-05-2016]. Disponible en: Modelo electroatmosférico

Relámpago del Catacumbo. Wikipedia [en línea]. Últ. Fecha actualización: 02-04-2016. [Consulta: 15-05-2016]. Disponible en: Relámpago del Catacumbo

VAIVASUATA. Diferencia entre trueno, rayo y relámpago. Diferenciaentre [en línea]. Publicado en 13-10-2014. [Consulta: 14-05-2016]. Disponible en: Trueno, rayo y relámpago

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3 comentarios en “Relámpago del Catatumbo

  1. Alex.B dijo:

    Curiosa esta concentración de tormentas, quien tenga miedo de los rayos, los relámpagos y las tormentas en general, ya sabe dónde no tiene que ir; pero a quien le guste, estará encantado de visitar este sitio.

    Le gusta a 1 persona

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